Voyager I

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En la última entrada, que tenía por título, Kepler, Drake y Fermi, comenté muy de pasada que Frank Drake, junto con Carl Sagan,  fue autor del disco de oro que llevan adosadas las dos sondas Voyager, y que estos eran los objetos más rápidos y lejanos que jamás haya construido el hombre.

Pues hace unos días atrás, la NASA ha confirmado que a finales de agosto la sonda Voyager I abandonó la heliosfera, lo que significa que ha abandonado la Vía Láctea, es decir ha salido del Sistema Solar.

Las sondas Voyager fueron lanzadas por la NASA sobre el año 1976, y sólo existen dos, la Voyager I y la Voyager II. Fueron diseñadas y construidas inicialmente para acercarse y tomar las primeras imágenes de los planetas exteriores del Sistema Solar, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno y después dejarlas marchar a través de la Vía Láctea para que saliesen de ella y navegasen durante siglos por el espacio interestelar para intentar cumplir una última e improbable misión: dar a conocer que hay vida inteligente (a veces viendo las noticias lo pongo en duda) en un planeta de lo que nosotros denominamos Sistema Solar.

Puede parecer sorprendente para alguien que no tenga ningún conocimiento aeroespacial (yo no sé mucho, pero algo de idea tengo) voy a comentar muy por encima como es la mecánica espacial. Las sondas son lanzadas, mediante un lanzador, multifase generalmente, lo que llamamos cohete, con una trayectoria y energía tal que permita al vehículo entrar en órbita de un planeta o satélite para poder coger velocidad (energía) suficiente para ser lanzada con otra trayectoria para que intercepte la órbita de otro planeta o satélite y así sucesivamente va ganando velocidad hasta que llega un momento que tiene energía suficiente para poder emprender la trayectoria deseada para cumplir su misión. La energía principal de estos vehículos es dada por el lanzador, y los vehículos van equipados con un motor, (suelen ser varios para poder maniobrar en los tres ejes) que los permite hacer, fundamentalmente, las maniobras de entrada y salida de las órbitas y hacer pequeñas correcciones en la trayectoria. Es decir, la gravedad de los planetas y satélites actúan como motores para dar energía a las sondas una vez que han sido lanzadas y con sus motores realizan maniobras que necesitan muy poca energía a comparación de la del lanzador.

En el caso de la Voyager I, el lanzador la puso en una trayectoria y velocidad adecuada para entrar en órbita del planeta Venus, luego volvió y entró en órbita en la Tierra y luego fue hasta Marte donde ya fue lanzada para hacer su misión: Júpiter y Neptuno (incluyendo satélites como Europa) entrado y saliendo de las orbitas planificadas. Una vez finalizada la misión de reconocimiento de los planetas y satélites asignados se decidieron hacer algunos cambios en el plan que inicialmente estaba estipulado. Hay un libro llamado “Un punto azul pálido”, cuyo autor es Carl Sagan, en el que hay un pasaje que cuenta como se decidió hacer una foto no planificada del planeta Tierra (la foto que ilustra la entrada) para ver que somos un punto minúsculo en un gran vacío de color negro. Esto de hacer la foto no planificada parece una cosa muy simple pero no lo es ya que hay que usar energía eléctrica procedente del minireactor nuclear de isótopos que suministra electricidad a la sonda para mover la cámara, mover las antenas, realizar la foto, mandar los datos a las estaciones de Tierra, que a su vez tienen que hacer los ajustes necesarios, y luego restablecer la configuración necesaria para seguir con los planes inicialmente planificados.

Actualmente la Voyager I está fuera de la heliosfera, porque la concentración de las partículas que emanan de sol es muy baja, al nivel de la concentración que existe en espacio interestelar, y está saliendo por el norte del Sistema Solar. La Voyager II sigue dentro de la heliosfera y en unos años, se calcula que saldrá por el sur del Sistema Solar.

En contra de lo inicialmente planificado, se ha mantenido el seguimiento de las sondas después de lo inicialmente establecido, porque hubo un momento en que la NASA se planteó seriamente abandonar su seguimiento cuando estaba planificado y dejarlas que siguiesen su camino hasta el final de los tiempos. Eso no ocurrió y se continuó el seguimiento de las mismas después de lo marcado por la NASA ya que siguen mandando información valiosa, aunque muy poca, porque ya tienen poca energía eléctrica disponible y pocos aparatos operativos, ya que con el tiempo estos se han ido rompiendo y degradando.

Actualmente a la Voyager I le quedan como mucho 12 ó 13 años de vida útil, y su única utilidad será, desde entonces, viajar por el espacio con la esperanza de poder realizar un contacto con otra especie extraterrestre inteligente que no conoceremos. Porque estará muy lejos, porque la cronología no será compatible con nuestra especie o simplemente porque el disco de oro que lleva datos y grabaciones de dónde estamos y cómo somos no podrá ser descifrado porque es posible que sea de una tecnología o conocimiento obsoleto y retrasado.

Las sondas Voyager son un hito en la historia de la humanidad, es un récord técnico de la década de los 70, actualmente parte de esa tecnología, puntera en su época, está obsoleta, sin embargo la contribución a la tecnología que actualmente tenemos es indudable, como toda la tecnología que hemos heredado de la Carrera Espacial y que hoy en día usamos diariamente, como puede ser el velcro e infinidad de materiales como pueden ser los superconductores.

Por cierto, si alguien no ha visto el puntito azul pálido que somos nosotros, se encuentra en la linea más blanca de la derecha y a media altura.

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